- L'intoxication au plomb menace la survie du condor de Californie

La survie du condor de Californie, le plus grand oiseau d'Amérique du Nord, est menacée par les fragments de plomb qu'il ingère en mangeant les charognes tuées par des chasseurs. C'est ce que montre une étude publiée lundi dans les Annales de l'Académie américaine des sciences .

« Nous ne pourrons jamais avoir une population de condors vivant à l'état sauvage si ne nous résolvons pas ce problème », soutient Myra Finkelstein, toxicologue à l'Université de Californie à Santa Cruz et principal auteur de cette recherche.

Après avoir risqué de disparaître en 1982, la population de condors de Californie est passée de 22 à environ 400 individus, notamment grâce à des mesures comme la reproduction en captivité, la surveillance et les soins vétérinaires aux spécimens relâchés dans la nature.

« Actuellement, les condors de Californie sont bagués, surveillés et capturés deux fois par an pour des analyses de sang et quand c'est nécessaire ils sont traités pour empoisonnement par le plomb dans des hôpitaux vétérinaires », explique la chercheuse.

Ces mesures n'empêchent pourtant pas cette espèce d'oiseau de mourir du saturnisme, soit l'intoxication au plomb, poursuit-elle.

Selon l'étude, 20 % des condors de Californie testés annuellement de 1997 à 2010 souffraient d'empoisonnement par le plomb et ont dû recevoir un traitement utilisé pour les enfants victimes de saturnisme.

Des mesures de sauvegarde coûteuses

Dan Doak, professeur de science environnementale à l'Université du Colorado et co-auteur de cette recherche, croit que l'exposition au plomb et la fréquence des intoxications est une véritable épidémie chez les condors.

« Malgré les efforts en cours pour sauvegarder cette espèce, la population sauvage de ces oiseaux diminuera de nouveau vers l'extinction dans quelques décennies sans la poursuite ad vitam aeternam de ces efforts importants et très coûteux, ce qui n'est pas tenable », a-t-il déclaré.

Les mesures entreprises pour sauver le condor de Californie de l'extinction coûtent environ 5 millions de dollars par an à plusieurs agences fédérales, dont le Service de la pêche et de la vie sauvage.

Les auteurs de l'étude ajoutent que les recherches effectuées sur l'interdiction partielle des cartouches avec des projectiles en plomb dans les habitats des condors, entrée en vigueur en Californie en 2008, ne montrent aucune réduction notable de la fréquence des empoisonnements chez ces oiseaux.

Bien que des substituts au plomb existent, les réglementations limitant l'utilisation de ces munitions suscitent une vive opposition des associations de chasseurs et des défenseurs du droit de détenir des armes aux États-Unis, précisent-ils.

Le condor de Californie se trouve principalement en Californie, en Arizona et en Basse-Californie au Mexique. Avec une envergure d'aile pouvant aller jusqu'à 3 mètres, il peut peser de 11 kg à 13,5 kg.

Radio-Canada.ca avec AFP