Anthropologie - Le squelette le plus complet jamais découvert d'un ancêtre de l'homme

Les restes d'un squelette, le plus complet jamais découvert d'un ancêtre de l'homme, ont été exhumés près de Johannesburg en Afrique du Sud.

Ils appartiennent à un australopithèque vieux de 2 millions d'années.

Le Pr Lee Berger, de l'Université du Witwatersrand, a identifié au scanneur des fragments importants d'ossements enchâssés à l'intérieur d'un bloc rocheux de 1 m de diamètre.

Selon les chercheurs, le jeune individu, baptisé Karabo, avait entre 9 et 12 ans au moment de sa mort. Il appartient à l'espèce Australopithecus Sediba . Il a été découvert dans la grotte de Malapa.

L'examen a révélé la présence dans la roche de fragments de mâchoires, de côtes, d'un fémur complet comme il n'en existe aucun dans les collections actuelles, ainsi que des fragments vertèbres et d'autres éléments de membres.

Australopithecus Sediba n'est pas un inconnu pour les scientifiques. On sait qu'il a vécu il y a environ 2 millions d'années, à peu près à l'époque où les primates du genre homo , nos ancêtres directs, ont succédé sur Terre aux australopithèques primitifs.

Des fragments de deux spécimens avaient été découverts en 2008 au même endroit, à quelques kilomètres au nord de Johannesburg.

Sa place dans l'évolution

La place de Sediba dans l'arbre généalogique de l'espèce humaine n'est cependant pas encore totalement définie. Il pourrait être un descendant d' Australopithecus Africanus , lui-même issu d' Australopithecus Afarensis , la famille de la célèbre Lucy vieille de 3 millions d'années, et considérée par certains scientifiques comme une grand-mère possible de l'humanité.

L'espèce fascine les scientifiques, car elle présente à la fois des caractéristiques propres aux hominidés modernes et anciens, avec une posture droite permettant la bipédie, mais des pieds qui laissent à penser qu'elle vivait partiellement dans les arbres, un cerveau relativement complexe, de longs bras, des doigts courts et un pouce long permettant de saisir avec précision.

L'étude de ses dents a en outre révélé très récemment un régime alimentaire particulier. La plupart des autres hominidés se nourrissaient de feuilles et de plantes tendres, alors que Sediba préférait largement le bois et les écorces d'arbres.

Une anecdote

La découverte de Karabo relève de l'anecdote. Le bloc de pierre prélevé sur un site riche en fossiles dormait depuis presque trois ans dans un laboratoire, dans l'attente d'être analysé.

C'est en le déplaçant au mois de juin de cette année pour l'embarquer dans un véhicule qu'un technicien du laboratoire a remarqué une protubérance qui semblait surgir de la pierre.Il a appelé le Pr Berger pour lui dire qu'il croyait que c'était une dent d'hominidé, ce que le scientifique a confirmé. La surprise fut encore plus grande lorsque le rocher a été analysé et que de nombreux autres ossements du même individu ont été détectés.

Le bloc rocheux sera prochainement cassé et ouvert pour en extraire les fossiles pétrifiés.