Mis à jour le: 12 mars 2014 13:17 | par Murray Brewster, La Presse Canadienne, thecanadianpress.com

Fin de la mission du Canada en Afghanistan



Fin de la mission du Canada en Afghanistan

Murray Brewster / La Presse Canadienne

KABOUL - Le caporal-chef Jordan Taylor n'a pas vraiment vu le rouge et le blanc de l'unifolié canadien, mercredi, alors qu'il le descendait pour une dernière fois au quartier général de l'OTAN, à Kaboul, en Afghanistan.

Ce sont plutôt les visages de ses amis morts au combat qui lui sont apparus sous les yeux. «Certains de mes bons amis ont perdu la vie ici», a laissé tomber le caporal-chef, originaire de Regina, en Saskatchewan.

«Je vois constamment leur visage, ils sont toujours dans ma mémoire. C'est à cela que je pensais», a poursuivi le militaire, qui a aidé à replier le drapeau canadien lors de la cérémonie de mercredi. L'événement soulignait la fin officielle de la mission militaire la plus longue de l'histoire des Forces armées canadiennes.

L'un de ses frères d'armes occupait particulièrement ses pensées: le caporal Darren Fitzpatrick. Le soldat est décédé dans un hôpital d'Edmonton après avoir été blessé, en mars 2010, dans l'explosion d'une bombe artisanale placée en bordure de la route — un fléau extrêmement meurtrier lors de cette mission. Les deux hommes, qui s'étaient enrôlés ensemble dans le 3e Bataillon d'infanterie légère Princess Patricia, étaient bons amis et veillaient l'un sur l'autre.

L'adjudant-chef Bill Crabb, lui, pensait aux premières victimes qu'a faites ce conflit dans les rangs canadiens. Il était du premier détachement canadien déployé par le gouvernement libéral de Jean Chrétien au printemps 2002.

Quatre soldats avaient alors été tués dans un «tir ami» de l'armée de l'air des États-Unis, qui les avait bombardés par erreur en croyant à tort que leur exercice d'entraînement à l'aérodrome de Kandahar était une véritable attaque.

«La deuxième fois que je suis venu (en Afghanistan), nous avons perdu 23 de nos hommes. Je n'ai pas pu m'empêcher de penser à eux et aux sacrifices qu'ils ont faits», a mentionné l'adjudant-chef Crabb.

Des dignitaires canadiens et britanniques ont assisté à la sobre cérémonie de mercredi organisée pour souligner le départ des derniers militaires canadiens encore sur place. Cette centaine de militaires étaient à Kaboul depuis trois ans pour assurer la formation des soldats afghans.

Le reste des «militaires combattants» de l'OTAN les imitera d'ici la fin de l'année.

158 soldats morts

«Votre force a protégé les plus faibles, votre bravoure a apporté de l'espoir à ceux qui n'en avaient plus, et la main que vous avez tendue au peuple afghan lui a redonné foi en un avenir meilleur», a déclaré mercredi l'ambassadrice canadienne en Afghanistan, Deborah Lyons.

Au total, 158 soldats canadiens ont été tués au cours de cette mission qui aura duré près de 12 ans. À ce bilan militaire, il faut ajouter le décès de trois civils canadiens — un diplomate, une journaliste et deux consultants.

Des commandos canadiens avaient été parmi les premiers à être déployés en Afghanistan à la fin de 2001, suivis par quelque 40 000 militaires. Ils ont participé à différentes campagnes dans plusieurs régions du pays, dont une mission de combat de cinq ans dans la province de Kandahar.

Le chef de l'armée canadienne, le général Tom Lawson, a soutenu mercredi que les militaires seraient pris en charge à leur retour, et leurs blessures, «qu'elles soient visibles ou non», seraient soignées.

Le ministère de la Défense a confirmé le suicide de 10 militaires — voire plus — depuis novembre dernier. Les autorités ont été questionnées à plusieurs reprises sur leurs promesses d'embaucher plus de personnel en santé mentale, mais elles tardent encore à être tenues.

Le dernier commandant canadien, le major-général Dean Milner, a de son côté affirmé que la mission de formation des trois dernières années revêtait une valeur inestimable pour l'armée afghane, soulignant toutefois que les progrès réalisés n'étaient pas irréversibles.

Les puissances occidentales, a-t-il poursuivi, devront continuer d'appuyer l'armée et les institutions civiles en Afghanistan.

Harper salue le travail des vétérans

Le premier ministre Stephen Harper a indiqué par voie de communiqué que «le Canada continuera à jouer un important rôle (en Afghanistan) en appuyant les efforts visant à assurer aux Afghans un avenir meilleur».

Il a souligné qu'il accueillerait personnellement les militaires au pays mardi prochain, et a salué «leur courage et leur dévouement», affirmant qu'ils étaient la fierté du Canada.

«La fin de la mission militaire et la descente du drapeau marquent une étape importante dans la lutte mondiale contre le terrorisme. Plus de 40 000 membres des Forces armées canadiennes ont combattu pour vaincre la menace du terrorisme et assurer la liberté d’autrui, afin de créer un monde plus fort et plus sûr», a écrit le premier ministre Harper.

Par ailleurs, les Canadiens sont mitigés quant à l'héritage laissé par les forces armées en Afghanistan, révèle un récent sondage Harris Décima réalisé pour le compte de La Presse Canadienne.

Les deux tiers des personnes interrogées estiment qu'il est encore trop tôt pour qualifier la mission de succès ou d'échec, tandis que seulement 58 pour cent d'entre eux avaient réalisé que les Forces armées canadiennes y étaient toujours déployées dans le cadre d'une mission militaire.

Le coup de sonde, mené auprès de 1051 répondants du 20 au 24 février, comporte une marge d'erreur de 3,1 points de pourcentage, 19 fois sur 20.

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