Astronomie - Les yeux tournés vers Mars

Le robot Curiosity de la NASA se posera sur la planète Mars à 1 h 31 dans la nuit de dimanche à lundi. Selon l'agence spatiale, l'engin suit son plan de vol sans problème.

L'atterrissage du robot est une tâche très délicate. Selon les responsables de la mission, poser Curiosity sur le sol martien est la mission la plus difficile jamais entreprise par la NASA dans l'histoire de l'exploration robotique planétaire.

Curiosity a été lancé le 26 novembre 2011 du centre spatial Kennedy, près du cap Canaveral, en Floride. Muni de six roues, c'est de loin le robot le plus gros (900 kg) et le plus sophistiqué jamais envoyé vers une autre planète. Il se posera à proximité du mont Sharp (5000 m de haut) dans le cratère de Gale, après avoir parcouru 570 millions de kilomètres.

Le saviez-vous?

Le Canada participe à cette mission. L'agence spatiale canadienne fournit en effet un spectromètre à particules alpha et rayons X (APXS). La tâche du capteur APSX, de la taille d'un cube de Rubik et fixé à l'extrémité du bras du robot, sera d'analyser les composés chimiques des pierres et du sol de Mars.

Contrairement aux robots précédents, Curiosity est trop lourd pour que l'impact soit amorti par des sacs à air. Le vaisseau qui le transporte volera donc comme une aile dans la haute atmosphère martienne au lieu de plonger vers le sol.

Les ingénieurs de la NASA ont conçu une sorte de grue dotée de rétrofusées pour les dernières secondes de la descente, afin de poser délicatement le robot, qui a la taille d'une petite voiture.

Ensuite, freiné par un parachute géant, le vaisseau verra sa vitesse passer de 21 243 km/h à 2,74 km/h en sept minutes jugées critiques par les ingénieurs du projet.

La zone d'atterrissage s'étend sur une superficie de 20 km sur 7 km. Pourquoi cet emplacement? Les responsables de la mission pensent pouvoir y trouver plus facilement des dépôts sédimentaires riches en traces de vie passée.

Il faudra ensuite une période de 14 minutes pour confirmer le bon déroulement de l'opération lorsque la sonde se sera posée, le temps que le signal parvienne sur la Terre.

Le saviez-vous?

L'ex-URSS avait été la première nation à poser une sonde sur Mars en 1971. Elle n'a fonctionné que 15 secondes.

Trois sondes sont actuellement en orbite autour de Mars, deux américaines (Mars Reconnaissance Orbiter et Mars Odyssey) et une européenne (Mars Express). Elles se mettront en position pour écouter les transmissions radio de Curiosity lors de sa descente dans l'atmosphère martienne. À la surface de Mars, le robot Opportunity est toujours fonctionnel.

La vidéo qui suit explique en anglais les sept minutes cruciales de l'atterrissage.